19 letni Tsitsipas je že leta 2014 je opozoril nase, ko je kot 16 letnik igral finale Orange Bowla in pri tem sploh ni bil nosilec. 2016 je v dvojicah zmagal v Wimbledonu, med posamezniki pa je na OP Avstralije igral četrtfinale, v Wimbledonu in OP ZDA pa polfinale. Bil je številka ena v mladinski konkurenci.

Letošnji rezultati so ga pripeljali do 161. mesta na lestvici ATP (trenutno je 168.), a zmogel je celo več kot je upal pričakovati ob prehodu iz mladinske konkurenco v člansko. Na dveh turnirjih za grand slam, v Parizu in Wimbledonu, je v glavni del tekmovanja prišel s po tremi zmagami v kvalifikacijah. Februarja je na turnirju v Rotterdamu skorajda premagal Jo-Wilfrieda Tsongo, meseca maja pa je v Rimu premagal Čeha Veselya, takrat 63. igralca na svetu.

Grčija v tenisu kotira zelo nizko. Do danes je edini, ki je malce opozoril na grški tenis 39 letni Kostantinos Economidis, ki je bil leta 2007 na 112. mestu lestvice ATP. Uspehi grškega veterana, pa so bili voda na mlin pri odločitvah in volji do treningov mladega grškega upa Stefanosa Tsitsipasa: »Kostantinosa smatramo za najboljšega grškega igralca vseh časov. Pred dvema letoma sva skupaj med dvojicami zmagala na štirih turnirjih serije futures.«

Stefanos je bil rojen in vzgojen v predmestju Aten. Mati je bila profesionalna teniška igralka (Julija Sergeevna Salnikova), oče Apostolos pa je teniški trener. Več kot očitni vzroki, zakaj se je pri šestih letih začel ukvarjati s tenisom. Večina atenskih igrišč ima trdo podlago, v domačem klubu pa je pet peščenih igrišč. In še danes je pesek najljubša Stefanosova podlaga: »Tenis v Grčiji ni tako popularen kot nogomet ali košarka ali vaterpolo. Sam želim navdihniti ljudi, da bi igrali tenis, da bi se tenis razvil. Popularnost športa pa je v največji meri odvisna od rezultatov.«

Tsitsipas pripada angleški športno menedžerski agenciji, ki skrbi za mlade perspektivne športnike: »Imam svojega menedžerja in dva večja sponzorja za opremo. Teniški center omogoča super pogoje za trening, z zdravniškim nadzorom in prehrano. Imam še tri sponzorje, ki z menoj želijo sodelovati. Ne želim prehitevati. Najprej razvoj, dobri rezultati, vse ostalo bo že prišlo.« Razvoj grškega tenisa je v večjem delu povezan tudi s precej ohromljeno tamkajšnjo zvezo, ki deluje, a diha zelo plitko. Stefanos doda: »Imamo nekaj mlajših igralcev, ki so precej visoko na mladinski lestvici in bi bili radi uspešni. Vsi pa po vrsti sledijo mojim potezam in odločitvam, ker jih zveza ne podpira in jim ne daje pravih možnosti.«

Stefanos si poleg odločnega razvoja želi dvigniti teniško popularnost v Grčiji. Za vzgled išče majhne države, kjer je tenis dobil mesto med pomembnejšimi športi šele po večjih uspehih. Takšen primer lahko najdemo na Cipru, kjer je Marcos Baghdatis pred leti povzročil pravo teniško evforijo. Že od malega spremlja vsako potezo velikana Rogerja Federerja – tudi sam igra enoročni bekend – v svojem okolju pa se je odločal in jemal energijo od Kostantinosa Economidisa, ki je za vse uspehe zaslužen sam. »On je bil in še vedno je moja inspiracija«, pravi eden največjih upov svetovnega tenisa. S ponedeljkom se bo ponovno dvignil na lestvici ATP, še pred začetkom zadnjega letošnjega turnirja za grand slam pa želi preseči 150. mesto na ATP. Stefanos dodaja ambiciozne cilje: »150. mesto je cilj za ta mesec, do konca leta pa želi priti med stoterico najboljših na svetu.«

Grški otroci so se od prednikov učili o njihovih bogovih in bogati zgodovini s pridihom nadčlovečnosti. Danes so bogovi za mlajšo generacijo uspešni športniki, kjer pa je navdušenje brez meja. Stefanos poleg tenisa obužuje košarko. Četudi je atenčan pa navija za najbolj osovražen klub večini atenskim navijačem, pirejski Olimpiakos. Med igralci na prvo mesto izpostavlja, še danes enega najboljših igralcev Vassilisa Spanulisa. Spomnil se je evropskega prvenstva 2005, ko je Grčija postala evropski prvak, v uvodnem delu tekmovanja, pa je Slovenija premagala prav Grčijo. Na lanski podelitvi športnik leta Grčije je Tsitsipas prejel nagrado za mlado športno osebnost in takrat je imel priložnost spoznati in govoriti z Panajotisem Janakisem, legendarnim košarkarjem in trenerjem. Prav Janakis je bil selektor Grčije leta 2005. O slovenskih igralcih ne ve veliko, ja pa z izbranimi besedami govoril o slovenski košarki: »Vem, da je v Sloveniji košarka zelo popularna in, da imate močno reprezentanco, tako kot Grčija.«

Še precej bolj pa se opazila iskrica v njegovih očeh, ko je tema naletela na Gianissa Atentoukounmpa. Skoraj štiri leta starejši košarkar NBA ekipe Milwaukee Bucks je trenutno največji grški športni zvezdnik: »Ponosni smo nanj. V Grčiji vsi govorijo o njem. Mislim, da ima štiri brate. On je rojen v Grčiji, starša pa sta prišla iz Nigerije. Človek, ki ga je našel na ulici, ko je igral z bratom, še zdaj bdi nad njegovo kariero. Zagotovo je najbolj popularen športnik v Grčiji.«

Stefanos Tsitsipas je v Portorožu že bil. Leta 2015 je igral kvalifikacije in v prvem krogu premagal Marka Laziča, a se v glavni turnir ni uvrstil. Turnir ATP Challenger Zavarovalnica Sava Slovenia Open pozna in to je bil tudi dodaten razlog, zakaj je še drugič prišel na najmočnejši turnir v Sloveniji: »Slišal sem, da je turnir prejel nagrado za najboljši challenger. To me ne preseneča, saj je tu izjemno.«

Teniško, mnogi uporabljajo nomadsko življenje, mu ustreza. Ob svoji mladosti in izjemni želji po napredku, niti ne opaža časa preživetega v avtu, na letalu ali čakanju na prvo tekmo. In tako s turnirja na turnir. Čas hitro teče in Stefanos Tsitsipas je eden tistih, ki je korak ali dva pred njim. Saj poznamo star rek: le nebo je lahko meja.

Intervju je pripravil in izvedel Gašper Bolhar (Tenis Slovenija).

Foto: Vid Ponikvar/Sportida